Dužinom od 155 kilometara delio je Istočni od Zapadanog Berlina, ruski od američkog sektora. Njegova izgradnja počela je 13. avgusta 1961. godine, i razdvajao je Istočni Berlin, glavni grad Istočne Nemačke pod kontrolom Sovjeta, na istočni i zapadni deo.

Do ujedinjenja dve Nemačke, oktobra 1989. godine, u pokušaju prelaska zida, život je izgubila 171. osoba.